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Laura Bellver
Miércoles, 18 julio 2012
Ciencia

Elemental, querido Higgs

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El descubrimiento del bosón de Higgs ha protagonizado numerosos titulares en los últimos días. Sin embargo, muchas personas desconocen el origen y el alcance de este hallazgo. Sus méritos corresponden a la física de partículas, una disciplina de ciencia básica sin la que no podría comprenderse el mundo en los términos actuales. Esta semana en 360 Grados Press nos hemos aproximado a este trabajo fundamental del que resulta la realidad más compleja.

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Corría el año 1989 cuando el ingeniero británico Tim Berners-Lee comenzó a trabajar en un sistema de gestión de información que facilitara la cooperación entre investigadores. Poco después, desarrolló el concepto World Wide Web (WWW), una plataforma basada en el hipertexto que permitía compartir contenidos a través de Internet, configurando, así, una red de comunicación sin la que nadie podría vivir en el presente. Porque lo que nació como una herramienta para la comunidad científica se ha extendido como un bien para la sociedad en general. Y todo ello se gestó en el seno del laboratorio europeo de física de partículas, conocido como CERN.

 

Ahora, dos décadas más tarde, este mismo lugar ha albergado un nuevo hito científico: el descubrimiento de lo que con un 99’999% de seguridad podría ser el bosón de Higgs, la pieza que completa la teoría del modelo estándar, el cual da sentido a todas las partículas elementales, así como a las fuerzas que actúan entre ellas. El concepto aún suena un tanto extraño para muchos pero, del mismo modo que la WWW, este hallazgo también guarda resultados directos para la sociedad. De hecho, muchos de ellos ya tienen consecuencias prácticas en la vida cotidiana. “El bosón de Higgs es ciencia básica. La única forma de que la investigación y la innovación avancen y se traduzcan en cosas aplicables es con ésta. Por ejemplo, la electrónica moderna está basada en semiconductores, como el silicio, los cuales no conoceríamos sin la teoría cuántica. Además, para este tipo de descubrimientos se desarrolla mucha tecnología que no existe en el mercado. Es el caso de chips muy pequeños, cuya aplicación más directa han sido los teléfonos móviles”, apunta Carmen García, investigadora del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) en el Instituto de Física Corpuscular (IFIC), un centro mixto con la Universidad de Valencia.

 

[Img #15723]Pero el bosón de Higgs es también un acontecimiento de referencia por el trabajo que ha exigido: esta partícula resulta de una colaboración internacional de más de 6.000 científicos pertenecientes a 175 instituciones diferentes ubicadas en 38 países. Carmen es uno de los profesionales que han aportado un granito de arena al hallazgo. Concretamente, ella y unos cuarenta investigadores del IFIC han participado del experimento ATLAS, uno de los desarrollados en el gran acelerador de partículas LHC construido en el CERN. “ATLAS es un detector como un edificio de cinco plantas y el doble de largo. Tiene muchos subsistemas distintos. Cada uno tiene su función, pero el propósito final es captar una foto de cuando dos partículas chocan y crean nuevas partículas. Lo verdaderamente impactante es su velocidad: 40 millones de fotos cada segundo. Esto hace que el sistema sea muy complejo. Además, precisa que los materiales empleados aguanten altas dosis de radiación”, explica.

 

El volumen de información generado por este gran aparato ha requerido de una nueva tecnología de computación que no solo permita almacenar, sino también contabilizar y distribuir datos. Se trata de la red GRID, la cual comprende más de 100.000 núcleos por todo el mundo. José Francisco Salt Cairols, también investigador del CSIC en el IFIC, ha sido el encargado de dirigir el desarrollo de la parte dedicada al experimento ATLAS. “Aunque ATLAS solo registre una pequeña parte de los sucesos, la cantidad de información que queda es una barbaridad. Equivale a un millón de GB al año, es decir, sería como una pila de CD de 20 kilómetros de altura. GRID permite que toda esta información esté distribuida en el mundo y permite un trabajo de colaboración con un lenguaje común. Es como un superordenador virtual, un paso más allá de la web, en el que guardar el trabajo y los datos”, ilustra.

 

[Img #15730]Así, tras muchos años de colaboración, ensamblando piezas al milímetro y desplegando programas con esmero, el pasado 4 de julio fue un día más que importante para muchos científicos. En el caso de Carmen y José Francisco, el anuncio del descubrimiento del bosón de Higgs fue vivido desde un salón de actos del IFIC. El mensaje del CERN llegó a través de una pantalla con conexión directa a la sede del laboratorio europeo en Ginebra. “Todos vivimos con gran emoción el hecho de que se comunicara que se había encontrado una señal bastante clara de lo que estábamos buscando”, confiesa el director del proyecto GRID. La partícula elemental no había hecho más que acto de presencia y sus secretos aún están por desvelar, pero parece que la agitación vivida en la comunidad científica está más que justificada. “Se ha descubierto el portal hacia algo que nos va a traer más conocimiento”, prosigue José Francisco.

 

En efecto, este bosón puede ser la llave a toda la materia y energía del universo, incluyendo esa parte oscura que acelera su expansión; el mayor enigma de la ciencia hasta el momento. Pero mientras se aguarda a pasar esa gran puerta hacia lo desconocido, otras más pequeñas se van abriendo por el camino. “Nuestros experimentos pertenecen a todos, no están patentados. Todo lo descubierto se pondrá a disposición de cualquier otra comunidad cuando se necesite”, incide Carmen. Ciertamente, así ha sido siempre: la sociedad ha seguido los pasos adelante que ha marcado la ciencia. Por ello, tanto ella como José Francisco esperan se siga apostando por ésta y hablando de sus logros. Su importancia se resume en una sola palabra: futuro. Esta partícula es solo el inicio.



@LaBellver

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